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素食是我國漢傳佛教飲食文化的核心內容,是佛教養生之道的一個重要組成部分。佛教所謂素食,即不食葷腥。其中葷指蔥、蒜、韭菜等五種氣味強烈的蔬菜;腥指一切動物肉。前者主要是為了清淨身心,不熏擾他人,後者則主要出於佛教的慈悲教義,關愛一切生命。
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  如前所述,不食葷腥是佛教教義上的一種要求,但在實踐中,有一些合情合理的具體規定,如古印度僧人可以食“三淨肉”。因為在古印度,佛教僧團實行乞食製度,僧人乞食時不論貧富,乞到什麼吃什麼。當有人供養肉食時,乞食者應當觀察,此肉是不是為我所殺,或被懷疑為我所殺,我有沒有看到、聽到殺生。如果不是,可以接受。這就是所謂的“三淨肉”。直到今天,信奉南傳上座部佛教的國家和地區如泰國、斯里蘭卡、緬甸和我國雲南傣族地區的佛教僧團仍然托缽應供,不忌葷腥;而信奉藏傳佛教的我國西藏、內蒙古等地的佛教僧團,雖不託缽應供,但因處於牧區,自然條件惡劣,也不忌葷腥;唯有我國漢傳佛教寺院,沒有實行托缽乞食製度,又信奉大乘,強調慈心不殺,加上農業發達,自然條件允許,從公元511年,虔信大乘佛教的梁武帝蕭衍頒布《斷酒肉文》後,便開始嚴格實行素食。我們不妨進一步分析素食對人的益處。, k, w* O8 S1 J3 {# r, @# G
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  第一,素食營養豐富。人體最需要的糖、脂肪、蛋白質、多種維生素、礦物質等,從素食中都能獲得。糖不必說了,因為本來就是從植物裡提取的。再說脂肪,脂肪酸總共有13種之多,但所有的動物性脂肪加起來只有6種,而植物性脂肪裡卻全部擁有,而且植物性脂肪為非飽和脂肪,能促進膽汁酸的分泌增加,使膽固醇降低,可避免心髒病和各种血管病症。一般人所關心的蛋白質,植物中的含量也很高,尤其是黃豆,蛋白質含量是豬肉的兩倍多,近於雞蛋的三倍。維生素與礦物質就更不用說。
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  台灣台大醫院的陳瑞三教授(依音譯)曾經花了兩年的時間對49座寺院裡249位出家人做各項身體檢查和血液分析,並選出1057位葷食者來做比較,經研究得出了三個結論:素食者體內膽固醇含量非常低,所以很少發生高血壓、心髒病或是血管方面的疾病;素食者根本不會營養不良;素食不會造成貧血,反而是肉食者患貧血的比例比素食者高。
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  從1991年開始,美國政府大力提倡新的基本食物組合:全麥穀類、蔬菜、豆類、水果。後來,美國農業部正式宣布:素食在各種營養方面均可達到“國家推薦的飲食標準”。( x! H( ?6 W( k9 r; [& J. y
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  第二,素食使人聰明。《大戴禮記》雲:“食肉者勇敢而悍,食穀者智慧而巧。”根據大腦生理學說明,人的大腦活動力,是由腦細胞內具有正反兩種力量交互作用,在大腦之中不斷衝擊而形成的,這就是我們通常所說的“思考”。這樣的衝擊到了最高層,總有一方的作用獲得勝利,這就是我們通常所說的“決定”。但是要使大腦細胞能夠充分發揮其正反兩種作用,就必須充分供給大腦細胞所必需的養分,這種養分主要是麩酸,其次為維生素B及氧等。而食物中以完整穀物及豆類,含麩酸和各種維生素B最豐富,肉類則次之,且量微。美國麻省理工大學研究員也有類似的報導說,健康飲食,尤其是全麥食物能促進大腦化合作用,創造心靈深處的安寧幸福。
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  已故中國佛教協會會長趙樸初居士一生素食,活到93歲高齡,生前不僅身體非常好,而且思維十分敏捷。歷史上許多聞名的宗教家、哲學家、作家、藝術家、科學家和名人都是素食者或力荐素食的重要性。
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  第三,素食可以抗癌,防治多種疾病。血液在人體中起著舉足輕重的作用,根據醫學研究,好的血液應呈微鹼性,血液中富有鈣和鉀等礦物質。而動物性的食品多半容易使血 ​​液變酸性,而植物性的食品大多含有較多的礦物質,所以素食會使血液變微鹼性,有助於身體健康。但也有例外,如大米多含磷質,能使血液變酸。根據日本大阪大學片瀨淡教授的研究,血液若作酸性反應時,細胞即行老化,癌細胞就會擴展。如果要控制癌細胞的發展,最好是使血液呈微鹼性。

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